À la découverte de Saint-Guilhem-le-Désert dans l'Hérault

Au coeur de la Vallée de l'Hérault, découvrez Saint-Guilhem-le-Désert, une petite cité médiévale entourée de montagnes, classée parmi " Les plus beaux villages de France ". C'est ici que se trouve l'abbaye de Gellone, joyau d'architecture romane languedocienne inscrit au Patrimoine mondial de l'UNESCO.

Saint-Guilhem-le-Désert dans l'Hérault

Un village médiéval hors du temps

Pour découvrir ce village millénaire, il faut se rendre dans les gorges de l'Hérault, à une soixantaine de kilomètres du camping Le Saint Maurice à Palavas les Flots.

Dans un cadre verdoyant au milieu des montagnes, traversé par le ruisseau " Verdus ", Saint-Guilhem-le-Désert séduit d'emblée par son authenticité, son charme pittoresque et son cachet historique que vient anoblir la blondeur des vieilles pierres. En déambulant dans le lacis de ruelles au coeur historique village, le visiteur découvre les belles maisons imbriquées les unes aux autres, décorées de linteaux sculptés, les façades percées de fenêtres romanes et Renaissance magnifiquement restaurées, parfois agrémentées d'un balcon. Face à la maison Lorimy, l'ancienne chapelle des Pénitents reconnaissable à ses arcs lombards, on peut visiter le musée du village d'antan, tenu depuis plus de vingt ans par le maître artisan santonnier Jacques Prouget. Sur la place de la Liberté, on se donnera le temps de paresser à l'ombre du majestueux platane, planté en 1855.

Le voyage dans l'histoire continue devant l'église Saint-Laurent érigée à la fin du XIe siècle et la " tour des prisons ", ouvrage défensif de quatorze mètres de haut. Sur les hauteurs de Saint-Guilhem-le-Désert, accroché à son piton rocheux, on aperçoit le château du Géant qui veille sur la vallée de Gellone depuis plus de 900 ans. Aussi, si vous séjournez en camping dans l'Hérault au mois de juin, ne manquez pas la fête médiévale : troupe costumée de chevaliers, combats de rue, spectacles et musique de troubadours font revivre les us et coutumes du Moyen-âge.

L'abbaye de Gellone, joyau d'architecture romane classé au Patrimoine mondial de l'UNESCO

Saint-Guilhem-le-Désert entre dans l'histoire en 804, lorsque Guillaume de Gellone, petit fils de Charles Martel et cousin de Charlemagne, fonde l'abbaye de Gellone. Après son décès, le 28 mai 812, celle-ci devient l'abbaye de Saint-Guilhem.

Au début du Moyen-âge, l'abbaye devient un haut lieu de pèlerinage sur le chemin de Saint-Jacques-de-Compostelle, connue pour abriter un fragment de la Vraie Croix du Christ, relique offerte par l'Empereur Charlemagne. Aujourd'hui classé au Patrimoine mondial de l'UNESCO, ce joyau de l'art roman languedocien offre un admirable parcours initiatique cheminant à travers 12 siècles d'histoire.

Parmi les trésors du patrimoine que renferme l'abbaye, la nef impressionne par sa grande hauteur, 18 mètres sous voûte. L'ancien réfectoire des moines abrite aujourd'hui le Musée de l'Abbaye où sont présentés les vestiges du cloître supérieur, des sculptures, statues, chapiteaux et colonnes ondées, ainsi que les sarcophages de Saint Guilhem et de ses soeurs. Preuve de leur caractère précieux, d'autres vestiges du cloître ont rejoint la collection du Musée des Cloîtres de New York au début du siècle dernier. À l'entrée de l'ancienne abbatiale, on peut également découvrir un magnifique orgue achevé en 1789 par Jean-Pierre Cavaillé.

Figure du passé, l'ancienne abbaye bénédictine s'inscrit néanmoins dans le présent avec une riche programmation culturelle, où se succèdent expositions patrimoniales et contemporaines, saisons musicales, visites théâtralisées et conférences...

- Horaires de visites de l'abbaye de Gellone : Toute l'année de 8 h à 18 h. Cloître fermé : de 12 h à 12 h 45 ; les dimanches et jours fériés de 11 h à 12 h 15, accès : 2 Grand Chemin du Val de Gellone, 34150 Saint-Guilhem-le-Désert (à 55 km du camping Le Saint Maurice à Palavas-les-Flots, dans l'Hérault).

À voir sur la route Saint-Guilhem :

  • Le Pont du Diable : haut de 15 m et long de presque 50 m, c'est l'un des plus anciens ponts romans et le mieux conservé de France.
  • Le Cirque de l'Infernet, une gigantesque muraille naturelle, également appelé le Cirque du bout du monde.
  • La grotte de Clamouse, " une des plus belles grottes de France ", célèbre pour la beauté, l'abondance et la rareté de ses concrétions.

Bon à savoir : au départ de la Maison du Grand Site (Saint-Guilhem-le-Désert), une navette dessert tous les week-ends de juin, puis tous les jours de juillet et août, les grands sites de la vallée des gorges de l'Hérault : le Pont du Diable, les grottes de Clamouse et l'abbaye de Gellone.

photo@Fritz Geller-Grimm

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